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Astronomie|Physik

Revolution im Sonnensystem

Eins der wichtigsten Längenmaße im Sonnensystem, die Astronomische Einheit, muss in Zukunft nicht mehr mit einer komplizierten Formel berechnet werden. Die Größe, die in etwa den Abstand zwischen Sonne und Erde angibt, ist nun durch einen Beschluss der Internationalen Astronomischen Union im August als fester Wert definiert: exakt 149.597.870.700 Meter.

Die neue Definition verändert den Wert der Astronomischen Einheit zwar kaum, erleichtert Astronomen das Leben aber erheblich. Bislang war die Astronomische Einheit als Radius einer kreisförmigen Umlaufbahn definiert, auf der ein Objekt mit vernachlässigbarer Masse die Sonne in 2π/k Tagen (etwa einem Jahr) umläuft. k, die Gauss?sche Gravitationskonstante, hängt wiederum mit der Masse der Sonne zusammen.

Mit der alten Definition gab es zwei Probleme: Zum einen wird die Sonne immer leichter, da sie ständig Materie ins All abstrahlt. Zum anderen hängt der Wert vom Standpunkt eines Beobachters ab ? eine Konsequenz der Relativitätstheorie. Der Wert, den ein Beobachter auf dem Planeten Jupiter ermittelt, würde sich immerhin um tausend Meter vom Wert unterscheiden, den man auf der Erde misst.

Da es schon seit Jahrzehnten möglich ist, Entfernungen mit Raumsonden, Laser- oder Radarmessungen direkt zu bestimmen, hatten einige Astronomen seit Jahren auf eine Neu-Definition gedrängt. Die neue Astronomische Einheit, sagte Sergei Klioner von der Technischen Universität Dresden gegenüber dem Magazin „Nature“, sei wesentlich leichter zu verstehen.

Nature, Online-Dienst, doi:10.1038/nature.2012.11416 © wissenschaft.de – Ute Kehse
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